Conheça os 'jovens santos' de Betel que vão para a faculdade para realizar milagres

É o primeiro dia da Semana da Profecia na Escola Bethel do Ministério Sobrenatural. Ou, como os alunos aqui gostam de chamar o lugar, Christian Hogwarts.

Acima de: Alunos do primeiro ano da Escola Bethel do Ministério Sobrenatural durante um culto no Civic Auditorium em Redding, Califórnia, 14 de setembro de 2017.



O auditório do centro cívico em Redding, Califórnia, onde os alunos do primeiro ano têm aula, está tão cheio de jovens ansiosos e bem vestidos que é inicialmente impossível encontrar um assento. A sala cheia de cerca de 1.200 alunos zumbe com energia expectante: as pessoas conversam em grupos, segurando os livros contra o peito e lançando olhares ansiosos para o palco. Há tantos idiomas falados aqui que é difícil controlar: inglês de todos os sabores, falado com sotaque australiano, britânico e sul-africano; Chinês; Coreano; Português. É uma mistura estranha para um lugar como Redding, um posto avançado rural economicamente deprimido a cerca de 320 quilômetros ao norte de São Francisco, no coração da região de Trump, no norte da Califórnia.

Os alunos estão esperando pelo professor de hoje, Kris Vallotton, um dos fundadores da escola e um profeta tão prolífico que literalmente escreveu o livro sobre ela - Treinamento Básico para o Ministério Profético , um livro combinado e um livro de exercícios usados ​​pelos alunos de Betel para aprender como ouvir e falar as palavras de Deus. (Cite as cinco coisas que distinguem um falso profeta de um verdadeiro profeta. Qual é a diferença entre uma visão e um transe?)



A premissa teológica básica da Escola de Ministério Sobrenatural é esta: que os milagres dos tempos bíblicos - os mares se dividiram e a queima de arbustos e água em vinho - não terminaram nos tempos bíblicos, e os milagres não morreram com os primeiros discípulos de Jesus . Nos dias modernos, profetas e curandeiros não apenas andam entre nós, eles estão nós.

Para os alunos de Betel, aprender, ver e realizar esses sinais e maravilhas - seja profetizar sobre coisas que estão por vir ou curar o incurável - não são apenas peculiaridades ou projetos paralelos do cristianismo. Eles são, de fato, seu próprio centro.

Nos dias modernos, profetas e curandeiros não apenas andam entre nós, eles são nós.

Até agora, os primeiros anos de Betel têm aprendido as histórias de seus predecessores, antigos profetas do Antigo Testamento como Daniel, Jeremias e Ezequiel, em preparação para hoje - o dia em que eles próprios começarão a se tornar profetas.

Eles já começaram, provisoriamente, a aprender o outro ofício de Betel: cura pela fé. Estou sentado na beira da sala, o caderno no colo, quando um jovem magro de cabelos cor de areia vem até mim com um sorriso largo.

Com licença, ele diz, e me diz seu nome. Você se importaria se eu orasse por cura?

Ele está olhando, incisivamente, para o meu joelho direito, que no momento está preso por uma cinta preta grossa e muito perceptível. Claro, eu digo, porque não há realmente outra resposta neste tipo de situação.

Ainda sorrindo, ele se ajoelha na minha frente e coloca as mãos no meu joelho, os dedos na abertura na minha cinta, onde meu joelho é visível. Ele começa a entoar uma oração suavemente: Senhor, por favor, traga cura para o joelho dela. Cura completa e total, padre.

Quando ele termina, ele se levanta. Obrigado, ele diz. Estou praticando. Você ... você quer testá-lo?

Estou quebrando a cabeça procurando uma desculpa para não fazer isso quando a garota ao meu lado, uma estudante de Betel que coincidentemente está usando uma cinta no pulso, oferece o braço para ele. Você também pode fazer comigo, ela diz, e a criança se ilumina.

Obrigado, ele diz, timidamente, e se ajoelha novamente na frente dela, os dedos envolvendo gentilmente seu pulso.

A sala explode em aplausos: Kris Vallotton está entrando no palco. Ele é um pouco corpulento, com cabelo grisalho, barba grisalha e uma energia contagiante. Seu estilo de pregação alterna entre piadas genuinamente engraçadas e histórias sinceras. Bem-vindo à Semana da Profecia, ele diz, e os alunos rugem.

A Escola Bethel de Ministério Sobrenatural está na vanguarda de um florescente - e decididamente jovem - avivamento cristão evangélico. Alguns consideram seu movimento o grupo religioso de crescimento mais rápido na América - uma rede frouxa de igrejas, liderada pelos chamados apóstolos, que vêem dons sobrenaturais como profecia e cura pela fé como a chave para a conversão global. Enquanto outros movimentos religiosos lutam para reter membros e atrair jovens, Betel atrai a geração do milênio em massa.

A escola - que não é credenciada e não confere diplomas - envia alunos para Redding e em todo o mundo armados com treinamento em como falar as palavras de Deus, curar os enfermos e usar o sobrenatural para ganhar almas. Ele gerou imitadores em todo o país e em quase todos os continentes.

Mas a BSSM também está no centro de um conflito que se forma na pequena e isolada cidade de Redding, com 90.000 habitantes. De um lado está a igreja que dirige a escola, Bethel Redding, que tem mais de 9.000 em sua congregação - sua própria pequena cidade em uma colina. Do outro lado está um grupo de residentes de longa data de Redding, religiosos e não religiosos, que estão com medo e até mesmo zangados com a crescente influência desta igreja em sua cidade e em suas vidas.

À medida que cresce rapidamente, Betel se dedica a consertar a cidade de Redding, que é uma das mais pobres da Califórnia. Ele doa dinheiro para o departamento de polícia. Compra edifícios públicos. Ele nutre negócios locais. Envia exércitos de estudantes para limpar as margens do rio repletas de lixo e seringas. Para os líderes da igreja, Redding e Betel são inextricáveis, e o renascimento da cidade é uma das missões mais urgentes da igreja.

Mas para alguns residentes de Redding, isso é uma ameaça. Eles vêem Betel se insinuando em cada pedaço de Redding - política, imobiliário, escolas - e, no processo, alterando a própria estrutura de sua cidade. Os oponentes da igreja começaram a protestar, pressionar as autoridades locais e pressionar a imprensa para expor a igreja. Diariamente, no Facebook, eles catalogam a infiltração de Betel em Redding: empresas de propriedade de Betel, eventos patrocinados por Betel.

Em Redding, os alunos da BSSM - alguns os chamam de Bethelbots - estão por toda parte. Para as tarefas escolares, os alunos ficam em estacionamentos e corredores de mercearias, perguntando a estranhos que usam cadeiras de rodas ou muletas se podem orar para que curem. Nas noites de quinta-feira, os profetas iniciantes se reúnem para ouvir a voz de Deus, depois partem em uma caça ao tesouro para profetizar para pessoas que correspondem à descrição que Deus lhes deu - grupos inteiros de estudantes vasculhando a megaloja local em busca de um homem de camisa amarela uma noite , uma mulher com três filhos e uma mochila roxa no próximo. Depois dos serviços religiosos de sexta à noite, eles inundam a pizzaria local com devoções frenéticas que eles chamam de túneis de incêndio. Eles se filmam tentando ressuscitar os mortos e postam a filmagem no YouTube.

As preocupações dos moradores de Redding são tão fundamentais quanto a Constituição. Betel, dizem eles, está corroendo continuamente a separação entre Igreja e Estado - e fazendo isso no momento em que sua cidade está mais vulnerável. Há fortes evidências, dizem eles, de que Betel está usando seu tamanho e dinheiro para exercer influência sobre seu governo, seus vizinhos e seus filhos.

Muitos dos críticos mais francos de Betel são cristãos evangélicos que estão profundamente preocupados com a teologia de Betel. Eles são o tipo de pessoa que normalmente cuidaria da própria vida. Mas agora, Betel e a Escola de Ministério Sobrenatural cresceram tanto que são inevitáveis. Betel está em toda parte: no conselho municipal, atrás do departamento de polícia e da escola charter local, esperando no estacionamento do Walmart na saída da Rota 44.

Quando os ensinamentos da igreja fogem do controle, dizem alguns dos críticos mais astutos de Betel, eles podem se tornar perigosos - até mesmo mortais.

Peça por peça, Bethel e a Escola de Ministério Sobrenatural estão tentando redimir Redding. Mas Redding não tem certeza se deseja ser salvo.



Max Whittaker para BuzzFeed News

Downtown Redding, Califórnia, e sua famosa Sundial Bridge, 13 de setembro de 2017.

Globalmente, a Igreja Betel é mais conhecido por sua música de adoração cristã - canções que tendem a ser brandas e inofensivas, mas são extremamente populares. Justin Bieber disse uma vez à Cosmopolitan que uma faixa de Betel chamava Sem escravos (agora com 34 milhões de visualizações no YouTube) estava entre os três mais tocados de seu iPod, junto com Lil Wayne e Drake.

Mas em Redding, a Escola de Ministério Sobrenatural e seus profetas e curandeiros iniciantes são a face de Betel. Eles também são um lembrete franco, público e quase constante de quão longe da corrente principal Betel está - e das ambições da própria escola.

A escola começou há 20 anos como uma pequena operação: 37 alunos, a maioria deles locais. Agora tem 2.400. É o maior importador de estudantes estrangeiros sem diploma do país - 889 vistos ativos no primeiro semestre de 2017, de acordo com dados do ICE, o dobro da segunda maior escola. Por não ser credenciado, não é elegível para ajuda financeira federal: os alunos pagam US $ 4.650 por ano do bolso. Eles podem frequentar por qualquer lugar entre um e três anos; a maioria fica por um ou dois.

Isso ainda faz da BSSM uma vaca leiteira para Betel: ela traz cerca de US $ 7 milhões, quase 20% da receita da igreja, de acordo com dados em The Rise of Network Christianity , um livro acadêmico sobre Betel e outras igrejas semelhantes.

A BSSM quer crescer ainda mais. No início deste mês, a cidade de Redding aprovou uma expansão massiva : 3.000 alunos e um campus totalmente novo de $ 96 milhões - um que, na modesta Redding, se destacaria como uma Apple Store em uma floresta.

Em uma fotografia de 2012 postada no Reddit, Kris Vallotton e o líder espiritual da Igreja Bethel, Bill Johnson, estão diante de um grupo de jovens bem vestidos que estão ajoelhados diante deles, com os braços estendidos e as palmas das mãos levantadas. Nas mãos de Johnson e Vallotton estão espadas, suas longas e brilhantes lâminas de metal repousando sobre os ombros dos alunos. É a formatura em Betel e seus alunos estão sendo condecorados.

Mais simplesmente: milagres são uma maneira realmente boa de converter pessoas.

Este é o verdadeiro objetivo da Escola Bethel do Ministério Sobrenatural: criar guerreiros espirituais, jovens que sairão pelo mundo armados com o tipo de dons sobrenaturais que Betel acredita que trará pessoas para o Reino de Deus.

Jesus está trazendo o Reino, e ele está fazendo isso por meio de sinais e maravilhas, diz Dann Farrelly, reitor do BSSM. Eles são as coisas que fazem as pessoas pensarem, ‘Huh, há algo sobre você, sobre isso’. Jesus até disse: Você não precisa acreditar em mim, você acredita nos sinais que estou fazendo.

Mais simplesmente: milagres são uma maneira realmente boa de converter pessoas.

BSSM é construído sobre a ideia de que somos todos naturalmente sobrenaturais: todos nós temos o potencial de curar os enfermos e ouvir a visão de Deus para o futuro. É nosso porque é de Jesus, diz Farrelly: Jesus faz o trabalho e os humanos agem como condutores. O trabalho da escola é promover os dons sobrenaturais de sinais e maravilhas - ensinar as pessoas a ouvir a voz de Deus e transformá-la em profecia.

Dezenas de escolas sobrenaturais de imitação - algumas das quais emprestam a filosofia de Betel, outras suas palestras e materiais - agora se espalharam globalmente. A ideia de plantação de igrejas não é nova para o evangelicalismo. Mas Betel criou sua própria versão: plantação sobrenatural em escolas. Um mapa BSSM mostra escolas inspiradas e conectadas a Betel espalhadas pelo mundo, com escolas que usam uma versão do currículo BSSM surgindo em todo o país e na Nigéria, Arábia Saudita, Irlanda, Hong Kong e Nova Zelândia.

É algo que inventamos, disse Janelle Fite, que dirige a implantação de escolas em Betel. Nenhum de nós teria pensado que nossa pequena escola em Redding teria crescido para o tamanho que cresceu. Nós nunca teríamos imaginado.

Max Whittaker para BuzzFeed News

Livros de exercícios do cofundador da BSSM, Kris Vallotton, lotam a livraria da Igreja Bethel em Redding, Califórnia, em 13 de setembro de 2017.

Vallotton e Johnson também construíram suas próprias marcas, com sites elegantes, dezenas de livros sobrenaturalmente focados entre eles e apresentações em igrejas de avivamento em todo o mundo. A livraria Bethel Church está repleta quase de parede a parede com os tomos de Johnson e Vallotton, brochuras brilhantes com títulos como O poder sobrenatural de uma mente transformada e Paternidade Intencional: Perspectiva do Reino sobre o Levantamento de Reavivalistas .

E há a joia da operação: Bethel Music, cujas dezenas de artistas cristãos fizeram álbuns que estão no topo das paradas do iTunes e regularmente atraem milhões de telespectadores. Os jovens músicos do Bethel Music, alguns tatuados, todos lindos, cantam canções que beiram o hipnótico, os olhos semicerrados, os corpos balançando até serem tomados por momentos de intensa paixão dobrada.

você não pode encurralar o dorner

No centro de Betel está um foco profundo e intenso nos jovens. A igreja entende muito de internet, com uma rede de contas do Instagram e do Facebook - cada uma com centenas de milhares de seguidores - que postam clipes de músicas, conferências, testemunhos e imagens de fé e avivamento de alta qualidade e muito produzidos. Universitários rindo enchem as histórias do Instagram da igreja diariamente, e seus cultos costumam ser conduzidos por jovens que mal saíram da adolescência.

Todas as igrejas evangélicas estão focadas em trazer os jovens. A diferença é que Betel é realmente um sucesso.

Todas as igrejas evangélicas estão focadas em trazer os jovens, Christerson diz: A diferença é que Betel é realmente bem-sucedida.

Os alunos de Betel que cresceram como cristãos carismáticos ou pentecostais encontram Betel por meio de serviços e conferências que são transmitidos para suas próprias igrejas. Outros acompanham amigos de Young Saints, onde se apaixonam pela energia e juventude de Betel em ambientes que parecem mais shows de rock, cheios de músicas de louvor eufóricas e luzes pulsantes. E muitos mais encontram Betel simplesmente clicando no botão vermelho em um vídeo do YouTube.

Para aqueles que passaram suas vidas na corrente principal do cristianismo, onde os milagres geralmente se limitam aos tempos bíblicos, a teologia de Betel pode ser profundamente atraente. Ele oferece um tipo de certeza - uma prova absoluta da existência de Deus - que muitas de suas igrejas anteriores nunca ofereceram.

Para Eddie Hsu, um ex-aluno de Betel do Brasil, sinais e maravilhas foram o que trouxe sua fé à vida.

Como um jovem garoto crescendo na igreja, uma das coisas que marcaram minha vida foi esta questão de, Aquilo que aconteceu na Bíblia, por que não acontece mais? diz Hsu. Fui criado com a ideia de que Deus era tão santo, mas na verdade ele não fez nada.

Hsu era católico de nome apenas até ter um encontro pessoal com Deus, um momento cheio de alegria em que sentiu a presença de Jesus com tanta força que parecia inegável. Hsu começou a ouvir Jesus Culture, um grupo de jovens revivalistas de Betel, e ficou tão atraído por ele que, em uma visita à Califórnia, ele foi a uma conferência Jesus Culture em Redding, a quatro horas de carro das atrações turísticas da área da baía.

Desde então, Hsu diz que viu muitos milagres que selaram sua fé. Ele viu pessoas serem curadas na sua frente; ele próprio foi curado de uma lesão no ombro - ele só a machucou no boliche, e era pequena, mas era profundamente significativa da mesma forma. Certa vez, um profeta disse a um amigo de Hsu, retirado de um grupo de 800 pessoas, qual era o nome de sua avó, qual tinha sido seu endereço de infância.

Isso a fez sentir realmente como, Uau , Deus me conhece , Diz Hsu.

Hsu tomou a decisão final de vir para a Escola de Ministério Sobrenatural, diz ele, por causa de um sonho profético do qual ele ainda se lembra vividamente. Ele sonhou com uma escada com anjos nos degraus, muito parecido com o sonho de Jacó do Gênesis de uma escada para o céu. Na Bíblia, na manhã seguinte ao sonho, Jacó coloca uma pedra em uma coluna e derrama óleo sobre ela. Ele chama esse lugar de Betel.



Max Whittaker para BuzzFeed News

Os pastores alcançam uma multidão de alunos do segundo ano da Escola Bethel do Ministério Sobrenatural no início de um culto de adoração na Igreja Bethel em Redding, Califórnia, 13 de setembro de 2017.

Mike Clark é um cristão nascido de novo, crente na Bíblia, pastor de uma igreja ligada aos batistas em Aurora, Colorado, que se tornou um crítico declarado da Igreja de Betel. Anos antes, ele começou a ver amigos se desviarem para um tipo de cristianismo experiencial, orientado em torno de sinais e maravilhas - vagando no mito, como Clark o coloca. Betel, ele diz, quase sempre estava atrasado.

Clark viu a propensão de seus líderes para a experimentação selvagem levá-los a lugares malucos - cada vez mais longe dos ensinamentos de Jesus, diz ele. Ele e um grupo de outros pastores começaram a catalogar o que eles veem como a teologia problemática de Betel em uma página do Facebook chamada Igreja de Betel e Cristianismo , que possui mais de 4.500 seguidores. Eles costumam usar as palavras dos próprios líderes de Betel: histórias de anjos aparecendo e bolas de eletricidade jogando pessoas para o alto, juntamente com passagens das Escrituras que, segundo eles, contradizem os ensinamentos de Betel.

Aqui está o perigo, diz Clark. Os milagres são um reflexo de Jesus. Quando as pessoas perseguem sinais e maravilhas, elas estão trocando a própria Luz, Jesus, por um reflexo da luz.

Clark está surpreso, diz ele, com o quão longe e com que rapidez os ensinamentos de Betel se espalharam. Existem pessoas em todo o mundo que estão defendendo essas coisas de Betel, e elas nem mesmo têm laços com Betel, diz ele. É esta pequena infecção que goteja das conferências Bethel Music e Jesus Culture. É aí que tudo começa.

Alunos que deixaram o BSSM - e, às vezes, a fé cristã - tendem a usar palavras semelhantes para descrever a escola: palavras como besteira ou truque de festa .

Bethel Young Saints / Via Instagram: @bethelyoungsaints

A presença experiente de Betel na mídia social permite que a igreja alcance dezenas de milhares de jovens.

Stefan, que passou três anos em Betel antes de finalmente deixar o evangelicalismo, sentiu durante suas primeiras semanas em Betel como se estivesse realmente vendo milagres: curas e profecias que pareciam ter vindo diretamente de Deus. Eventualmente, isso mudou.

Stefan olha para trás em seu tempo no BSSM e vê uma série de jogos mentais psicológicos - cura por meio de placebo, profecia por viés de confirmação. Ele tem feito algumas leituras recentemente, diz ele, sobre como os mágicos convencem as multidões de que estão vendo mágica e não truques de mágica; como acreditar que você vai se recuperar de uma doença ou que seu membro ferido foi curado pode, às vezes, ser o suficiente para realizar a cura.

Acho que, para mim, Betel foi o começo de perceber, tipo, tudo isso é besteira, diz Chris, que foi para Betel em meados dos anos 2000 e pediu que seu sobrenome não fosse divulgado porque ele ainda tem amigos próximos na igreja . Quando você faz isso, você se convence de que tudo isso é realmente real. Mas é uma leitura fria, é isso. Você apenas veste isto em Jesus.

Betel foi o começo de perceber, tipo, tudo isso é besteira.

Chris era um bom profeta, seus professores lhe disseram. Enquanto ele estava estudando em Betel, uma vez ele teve uma visão de A Canção de Débora enquanto ele orava por uma mulher cujo nome ele não sabia. Quando ele disse isso, ela gritou de surpresa: Seu nome era Deborah.

O que vejo agora é que esses são pensamentos aleatórios, diz Chris. Noventa e nove vezes em cem, suas profecias são erros horríveis. Mas você não se lembra deles sendo um fracasso terrível - você se lembra de uma vez que funcionou.

Na BSSM, disse Chris, o foco estava em testemunhos de sucesso - recontar para um grupo de colegas estudantes as histórias do momento sagrado em que sua profecia funcionou. Ninguém falou sobre as vezes em que falharam.

Há um Vídeo do youtube , visto mais de 175.000 vezes, do encontro bizarro de um pregador de rua com jovens frequentadores da igreja no estacionamento de Betel. Uma mulher está tonta, rindo e tropeçando, se contorcendo como se tivesse sido sacudida por eletricidade. Todos nós somos amados perfeitamente, não importa em que teologia acreditemos, ela diz ao pregador.

Ao ouvi-la, o pregador fica visivelmente chateado. Estou desesperadamente preocupado com vocês dois, diz ele para a mulher e sua amiga. Ela ri.

O pregador apresenta a ela um cenário: ela encontra um homem que foi apunhalado pelas costas e tem apenas cinco minutos de vida. Ele diz a ela que está preocupado com a maneira como viveu sua vida e para onde irá depois de morrer. O que a mulher faria com esses cinco minutos? Na maior parte do cristianismo, existe apenas uma resposta: ela deveria contar-lhe o evangelho de Jesus, pedir-lhe que se arrependesse e salvar sua alma.

A mulher abre os braços e ri. Eu diria: ‘Deus, cure-o agora mesmo!’, Ela chora vertiginosamente. E a espada cairia, e então eles ficariam bem, e então nos abraçamos.

Max Whittaker

O passeio no centro de Redding, Califórnia, se reflete nas vitrines de uma loja abandonada em 14 de setembro de 2017.

Paul Davis tem viveu em Redding a maior parte de sua vida. Gentil e de fala mansa, ele diz que não tem nada contra os alunos de Betel - ele acha que eles são crianças muito doces - mas ele está profundamente preocupado com a teologia da igreja. Cristão evangélico, Davis diz que os alunos do BSSM são apanhados no extrabíblico, um foco em provar a existência de Deus por meio do sobrenatural, em vez de por meio da fé. Ele passa muito tempo se preocupando com a salvação dos doces garotos de Betel com quem ele interage diariamente, e com o caminho estranho e tortuoso que ele pensa que estão conduzindo outros.

Mas Davis diz que é difícil argumentar com um fato básico: Betel é ótimo para a economia. Eles trazem milhões de dólares e fazem muitas coisas boas para a comunidade.

Como um cristão que ama sua cidade, Davis está dividido, diz ele. Por um lado, estou realmente preocupado com nosso bem-estar espiritual. Mas o outro lado é este: Redding tem duas indústrias, diz ele. Existe metanfetamina e maconha. E então há Betel.

Se você já morou em Redding por tempo suficiente, deve se lembrar de uma época em que era a cidadezinha perfeita. Situa-se no sopé de montanhas com picos nevados, rodeado por pinheiros e rios Douglas e pelas águas azuis cristalinas do Lago Shasta. A quatro horas de distância da selvagem e liberal São Francisco, Redding já teve uma história familiar: bons empregos de colarinho azul, bairros seguros e amigáveis, famílias que passavam o tempo navegando, pescando e caçando.



Max Whittaker para BuzzFeed News

Lonnie Johnson está sentado com todos os seus pertences em uma calçada em Redding, Califórnia, em 13 de setembro de 2017. Johnson vive sem-teto em Redding há quase um ano.

Redding é diferente agora. Tem uma alta taxa de desemprego e uma taxa de criminalidade que é quase o dobro do resto da Califórnia. A falta de moradia continua aumentando. O mesmo acontece com o uso de drogas: maconha, cultivada na idílica zona rural ao redor da cidade, mas também metanfetamina e, de forma cada vez mais devastadora, a heroína, que está explodindo em todo o condado. Os hospitais do condado de Shasta registram três vezes mais overdoses do que a média do restante do estado.

Agora, os residentes trocam histórias de pessoas encontradas atirando nas ruas, carros arrombados com blocos de concreto em acessos de desespero e lojas roubadas, repetidamente, em plena luz do dia. Em um grupo do Facebook chamado Redding Crime 2.0 , mais de 27.000 membros rastreiam carros roubados uns dos outros, reclamam sobre acampamentos de sem-teto e postam fotos de personagens suspeitos pegos traficando drogas em estacionamentos.

A maioria das startups e pequenas empresas foram formadas por nossos graduados.

Em uma cidade conturbada em uma espiral descendente, há um ponto brilhante: Betel. A igreja trouxe multidões de jovens ansiosos, muitos deles educados, para Redding. Todos eles precisam de um lugar para ficar, comida para comer, café para beber. E depois de se formarem, muitos dos alunos de Betel fizeram algo notável: eles permaneceram em Redding. Eles abriram cafés da moda, padarias e restaurantes étnicos, até mesmo empresas de tecnologia. Eles começaram a criar famílias aqui.

As pessoas nos dizem o tempo todo: ‘Vocês salvaram a economia desta cidade e trouxeram um sabor internacional a uma cidade que costumava ser monocromática’, diz Farrelly. A maioria das startups e pequenas empresas foram formadas por nossos graduados. Há tantas pessoas que vieram à cidade por nós.

O orçamento da cidade em Redding está apertado há muito tempo. Durante anos, o Redding Civic Auditorium, de propriedade da cidade, estava desmoronando, seu interior em ruínas, seu financiamento e futuro sempre em questão. Parecia inevitável que o Civic fosse, eventualmente, forçado a fechar.

Em 2011, porém, o Civic encontrou um salvador improvável: Betel. A igreja criou uma organização sem fins lucrativos e a usou para alugar o Civic. Nos finais de semana, o centro recebia os mesmos shows e eventos de sempre. Durante a semana, o Civic se tornou a casa da Escola de Ministério Sobrenatural e seus mais de 1.000 alunos do primeiro ano de todo o mundo.

O Civic foi, para Betel, um primeiro passo - um dedo do pé nas águas. Desde então, a igreja está cada vez mais ligada à cidade. No ano passado, uma enfermeira local e anciã de Betel, Julie Winter, concorreu ao conselho municipal e venceu, impulsionada por muito mais contribuições políticas do que seus oponentes. Sua campanha mais recente é talvez a maior: com o futuro do departamento de polícia local em risco, a igreja ofereceu uma doação de US $ 500.000 à cidade para salvar os empregos de quatro policiais. Os residentes se irritaram. A cidade aceitou.



Max Whittaker para BuzzFeed News

Um aluno do segundo ano da Escola Bethel do Ministério Sobrenatural vestindo uma camiseta do Bethel durante um culto na Igreja Bethel em Redding, Califórnia, 13 de setembro de 2017.

Mas Bethel precisa algo da cidade também. Ela tem planos ambiciosos de expansão em Redding, planos que se concentram em torno da Escola de Ministério Sobrenatural: seu belo novo campus de 171.000 pés quadrados e megaigreja, diz, terá estacionamento para 1.800, um centro de adoração com capacidade para mais de 2.600, e salas de aula para 3.000 alunos.

Enquanto a controvérsia crescia em Redding sobre a expansão massiva, um editorial do Record Searchlight, o jornal local, colocou desta forma: Se Shasta County tivesse uma empresa iniciante que cresceu de uma pequena semente soprada na passagem de Weaverville para se tornar uma empresa global jogador, o que diríamos quando ele quisesse se expandir? E se ela tivesse se tornado um grande empregador local, criado algumas das músicas e outras mídias mais populares em sua indústria e trazido literalmente milhares de pessoas interessantes e educadas de todo o mundo para Redding?

Sim, escreveu o conselho editorial. Acontece que é uma igreja.

Estamos caminhando para um lugar onde uma entidade religiosa está no controle e se beneficia financeiramente do governo da cidade.

Para Anita Brady, que viveu toda a sua vida em Redding, esse é exatamente o problema: como Betel corrói constantemente uma fronteira entre si e a cidade, ela se aproxima de violar a separação entre igreja e estado, diz ela. Estamos caminhando em direção a um lugar onde uma entidade religiosa está no controle e está se beneficiando financeiramente do governo da cidade, diz Brady. Isso é o que me assusta.

Como evidência, ela aponta para o Civic; para o lugar de Winter no conselho da cidade; às hordas de estudantes de Betel que se oferecem como voluntários em Redding, economizando dinheiro da cidade. E também há a doação de US $ 500.000 ao departamento de polícia da cidade: eles fizeram isso com uma coisa em mente, para obter favores, diz Brady.

E, observa Brady, eles conseguiram exatamente isso: após meses de debate, a expansão de US $ 96 milhões da BSSM foi aprovada por unanimidade em setembro pela comissão de planejamento da cidade. No comentário após comentário nas notícias e no Facebook, os moradores responderam com raiva às notícias. Betel tem Redding no bolso de trás, escreveu um deles.

Um antigo professor de escola pública, Brady ficou furioso com um anúncio em Betel de um seminário chamado Kingdom in the Classroom, que se vendia tanto para professores de escolas públicas quanto privadas. A presença de Deus em sua sala de aula não é ilegal! o anúncio lido. Independentemente de onde você ensina - público ou privado, religioso ou secular - Deus quer ir à sua escola com Sua presença, Sua paz e Suas estratégias.



Max Whittaker para BuzzFeed News

A vereadora da cidade de Redding, Julie Winter, à direita, se encontra com o diretor de obras públicas da cidade e gerente assistente da cidade, Brian Crane, em Redding, Califórnia, em 14 de setembro de 2017. Winter é um ancião na Igreja Betel.

Isso acabou sendo apenas o começo, diz Brady. Em agosto, um grupo ligado ao Betel foi inaugurado uma escola charter pública financiada pelo contribuinte , Tree of Life, no campus de uma escola primária que foi fechada devido ao declínio nas matrículas. Os líderes da Tree of Life dizem que a escola é secular, uma exigência legal para receber dinheiro público. Mas seu diretor disse ao Redding Record Searchlight que a escola usaria partes do Reino de Betel no currículo da sala de aula.

Um anúncio de emprego em um site de Betel, que buscava contratar professores, disse que a escola tem uma cultura do Reino e todos os diretores e diretores conectados a Betel, relatou o Record Searchlight. O diretor disse que a palavra Reino se referia a uma cultura de amor, não de religião.

Os temores de Brady sobre uma crescente aquisição do Bethel em Redding não são infundados. Nas próprias raízes teológicas de Betel e outras igrejas como esta está o 'mandato das sete montanhas', uma crença de que Cristo só retornará à Terra quando os verdadeiros crentes levarem Deus a sete esferas: religião, família, educação, governo, mídia, artes, e negócios.

A maioria das igrejas INC se organizam em torno do mandato das sete montanhas, diz Christerson, o autor de The Rise of Network Christianity . Mas, graças a Redding, Bethel oferece um caso de teste único.

Eles são tão grandes e Redding é tão pequeno que eles podem realmente fazer isso, diz Christerson.

Julie Winter se envolveu pela primeira vez com a cidade orquestrando o plano de Betel para assumir o controle do Civic. Embora ela tenha participado de uma campanha secular de revitalização econômica e combate aos sem-teto e ao vício em drogas, ela diz que é profundamente influenciada por sua fé. Ela se recusa a votar em assuntos relacionados a Betel, mas quando se trata de Redding, ela diz que sua visão está intimamente alinhada com a da igreja.

O fato de termos coragem de dizer: ‘Podemos administrar o Civic’, nunca realmente vi aquele modelado em qualquer outro lugar, diz Winter sobre Betel. A angústia era muito grande quando isso aconteceu, mas agora, se você conversou com alguém envolvido com a cidade, eles ficaram emocionados.

No centro das preocupações de muitos residentes está a alteridade profunda e estranha de Betel.

Pouco antes da eleição, que Winter venceu com folga, meia dúzia de seus grandes cartazes de campanha foram vandalizados com a palavra BETHEL! pintado com spray em enormes letras laranja. Outros 15 foram marcados com adesivos de para-choque do Bethel.

No centro das preocupações de muitos residentes está a alteridade profunda e estranha de Betel. No Facebook, eles trocam os mesmos vídeos repetidamente para provar isso. Tem um dos betelitas fazendo algo chamado sucção grave , ou orando, prostrado sobre o túmulo de um cristão famoso. Existem os frenéticos túneis de fogo onde os vertiginosos membros da igreja formam corredores e impõem as mãos sobre as pessoas no meio, tremendo, cambaleando e gritando enquanto são cheios do Espírito Santo. E depois há vídeos de Betel nuvens de glória , onde glitter dourado começa a flutuar do teto do santuário da igreja, aparentemente do nada, no meio do sermão, que foi visto mais de um milhão de vezes no YouTube.

Para muitos residentes do condado de Shasta, da classe trabalhadora branca - apenas 19% dos quais têm bacharelado, em comparação com 33% em todo o país - os alunos de Betel e frequentadores de igreja são estranhos também por outro motivo: eles representam uma elite estrangeira. Em uma carta ao editor do Record Searchlight , uma mulher chamada Marilyn Lee disse o que muitos em Redding estavam pensando: que o fluxo de estrangeiros, dinheiro e jovens talentos em tecnologia que chegam a Betel podem deixar Redding irreconhecível.

Kris Vallotton disse em uma entrevista que a visão da Igreja para Redding era que ela se tornasse como Paris, Lee escreveu. Com licença, mas certamente não é minha visão. Eu estaria disposto a fazer um palpite de que essa não é a visão da maioria das pessoas que vivem aqui. Minha visão é mantê-lo como está.



Max Whittaker para BuzzFeed News

Donna Zibull segura uma foto de seu neto, que morreu após um ataque de asma em 2014.

Quando eu pergunto sobre Betel, a maioria dos residentes de Redding que se opõe à igreja retorna à mesma história de quase uma década atrás, em 2008. Um grupo que incluía alunos de Betel estava bebendo no topo de um penhasco às margens do amplo rio Sacramento. Quando um homem caiu no sopé de um penhasco de 60 metros, dizem as notícias, os alunos não chamaram a polícia. Em vez disso, eles tentaram descer para que pudessem curá-lo pela fé. Eles nunca o encontraram, e por seis horas, ele ficou sangrando e inconsciente no escuro ao pé do penhasco. Ele sobreviveu, mas ficou paralisado. (Os alunos foram considerados não tem culpa em um terno.)

Quase todos no grupo do Facebook, ao que parece - e muitos fora dele - têm sua própria versão privada dessa história.

Para um homem local, ele próprio um cristão evangélico, foi o momento em que um estudante BSSM em quem ele confiava para tomar conta de seus filhos ligou enquanto jantava com sua esposa para dizer que o Anticristo estava na casa deles e também que o armário da babá estava cheio de demônios que precisavam ser exorcizados.

Há uma história sobre alunos de Betel aglomerando uma mulher idosa em uma cadeira de rodas em um estacionamento e a encorajando a andar; massagens, consultas odontológicas e viagens de compras interrompidas pela caça ao tesouro dos alunos de Betel. A maior atração turística local, a Ponte Sundial, foi brevemente arruinada, queixaram-se os residentes, por estudantes que buscavam praticar suas profecias nas margens do Rio Sacramento. (Eles não têm mais permissão para profetizar aos turistas ao redor da ponte.)

Donna Zibull vive em Redding há mais de 40 anos, trabalhando como governanta e faxineira de hospital até que uma lesão nas costas a forçou a se aposentar por invalidez. Mas ela não tinha pensado muito em Betel até 2014, quando a igreja entrou em um dos piores dias de sua vida.

O neto de 15 anos de Zibull, Orian, estava voltando da casa de um amigo em uma tarde fria de janeiro quando teve um ataque de asma na rua a alguns quarteirões de sua casa. Foram os frequentadores da igreja de Betel, diz Zibull, que o encontraram e correram para o seu lado. Enquanto ele respirava com dificuldade, eles começaram a orar por cura, deixando longos minutos passar sem ligar para o 911. Uma mulher até correu de volta para a casa de sua amiga, Zibull disse, para pegar um exemplar de sua Bíblia.

Eventualmente, alguém do grupo chamou uma ambulância, e Orian foi levado ao hospital, cerca de 15 minutos após o início do ataque, diz Zibull. Por dias, enquanto ele estava na UTI do Centro Médico Regional de Shasta com danos cerebrais irreparáveis, membros e líderes da igreja de Betel foram ao hospital, pedindo para orar pelo neto de Zibull. Eles deram à filha uma obra de arte profética, disse ela, um desenho que disseram ter sido feito por uma criança de Betel.

Eles estavam dando essas profecias sobre como ele seria ressuscitado dos mortos.

Eles começaram a orar, falando em línguas, diz Zibull. Eles estavam indo para tocar um shofar . Eles estavam dando essas profecias sobre como ele seria ressuscitado dos mortos.

Os betelitas prometeram à filha de Zibull, repetidamente, que Deus poderia trazer seu filho de volta à vida. Eles disseram que seria um milagre. Eles deram falsas esperanças à minha filha, diz Zibull. Orian morreu quatro dias depois.

(Vários meses após a publicação deste artigo, a mulher que disse ter ligado para o 911, Andrea Martin, entrou em contato com o BuzzFeed News com uma versão diferente dos eventos que Zibull havia descrito. Martin, um freqüentador da igreja de Betel, deu um relato detalhado do incidente quando ela encontrou Orian ofegante na rua: assim que ela percebeu que ele estava tendo um ataque de asma, ela disse que voltou imediatamente para sua casa para pegar seu telefone celular e ligar para o 911, pedindo a seus vizinhos, que estavam assistindo, para orar por quando ela chamou. Quando ela voltou, ela inclinou a cabeça de Orian para trás para limpar sua passagem de ar, como os paramédicos a instruíram. Apenas um 'minuto e meio' se passou, no máximo, entre sua ligação e quando ela encontrou Orian, Martin reivindicado.

Os primeiros vizinhos que oraram por Orian eram católicos, disse Martin, e não membros de Betel. Martin disse que manteve contato próximo com a mãe de Orian e voltou ao quarto de Orian no hospital com amigos para orar por sua 'restauração', e que outros membros do Betel também podem ter ido ao hospital. Mas ela disse que a arte que deu à filha de Zibull veio de crianças locais que testemunharam o incidente, não de uma criança de Betel.

'Quero deixar claro que não houve perda de tempo ligando para o 911', disse Martin ao BuzzFeed News. 'Desde o momento em que encontrei [Orian] até o momento em que ele faleceu, minhas ações sempre foram para o seu bem-estar. De qualquer forma que minhas palavras e orações tenham enganado e / ou perturbado a família, peço desculpas a eles. Eles são pessoas maravilhosas de quem aprendi a cuidar e continuo a cuidar. Eu realmente sinto muito por sua perda e não espero nada além de conforto e amor por todos eles. ')

Desde a morte de Orian, Zibull disse que se dedicou a aprender sobre Betel, pesquisando os ensinamentos da igreja e seu envolvimento crescente no governo de Redding.

Uma coisa foi extremamente dolorosa: a Conferência de Cura Médica anual de Betel, que aconteceu em maio. A conferência foi inicialmente programada para ser co-hospedada pelo Centro Médico Regional Shasta - o hospital onde Orian morreu. Zibull ficou chocado e indignado quando soube da conferência, diz ela. Online, ela começou a planejar um protesto com os outros membros do grupo Citizens Concerned About Bethel Church no Facebook.

Esse protesto nunca deu certo, mas Zibull ainda tem seu signo. Diz: Você não pode ressuscitar os mortos.



Max Whittaker para BuzzFeed News

A casa de oração na Igreja Bethel em Redding, Califórnia, 14 de setembro de 2017.

No avião para os Estados Unidos, prestes a iniciar seu primeiro ano em Betel, Stefan puxou conversa com o homem ao lado dele, um professor de ciências em Stanford. Stefan disse ao professor que estava vindo da Áustria para Redding porque queria testemunhar milagres. Por fim, ele mesmo queria realizá-los: aprender a profetizar e, principalmente, a curar.

Stefan e o professor discutiram um pouco sobre a existência do sobrenatural. Nenhum deles mudou de idéia nem um pouco. Mas quando o vôo terminou, Stefan disse que o professor deu a ele um cartão de visita.

Eu não acredito nessas coisas, o professor disse a ele. Mas se você vir um membro crescer, grave-o e envie a gravação para mim, e então eu o farei.

É por isso que Betel é obcecada por cura. Ele oferece esse tipo de poder transformador: a chance de ter a existência de Deus provada para você, bem na frente de seus olhos - colocada de forma tão definitiva e convincente que mesmo um professor ateu não poderia deixar de se tornar um verdadeiro crente. (O professor ainda está, aparentemente, esperando.)

É assim que funcionava, para muitos, nos tempos bíblicos, Dann Farrelly me diz: As pessoas se tornaram seguidores de Jesus porque viram curas e milagres com seus próprios olhos.

Betel ofereceu a dezenas de milhares de pessoas a chance de serem curadas em suas conferências massivas e em viagens missionárias ao redor do mundo. E centenas de pessoas fazem a peregrinação às Salas de Cura em Redding todas as semanas. Muitos, segundo me disseram, praticam o cristianismo de Betel, mas outros são cristãos tradicionais, mergulhando os pés nas águas de uma fé mais radical. Outros, como eu, não são religiosos de forma alguma.

Em uma manhã de sábado, estou sentado no saguão das Salas de Cura, com a prancheta no colo e uma caneta na mão. No meu joelho direito está a grande e feia cinta preta, que uso há seis semanas, desde que uma lesão de futebol me deixou com dois ligamentos completamente rompidos. Estou aqui para curar meu joelho - ou pelo menos é o que escrevo no formulário de admissão da Sala de Cura que recebi, que me pede para listar minhas Necessidades Físicas de Oração.

Tenho muitas necessidades físicas de oração: no momento, não posso andar de bicicleta ergométrica, descer escadas ou mesmo dobrar meu joelho em um ângulo reto. Eu escrevo isso. O formulário também pergunta se nasci de novo e se fui batizado no Espírito Santo. Eu verifico não para ambos.

Depois de uma aula introdutória sobre os fundamentos bíblicos da cura, somos conduzidos ao santuário principal, uma espécie de sala de espera que já está fervilhando de pessoas. Círculos concêntricos de cadeiras, alguns deles cobertos com cobertores e travesseiros coloridos, foram dispostos em torno de um grande grupo de cavaletes onde as pessoas pintam arte profética em telas gigantes: um par de mãos se tocando, uma árvore soltando folhas azuis. Uma banda de louvor de lindos jovens usando flanela toca no palco, entoando músicas hipnóticas e repetitivas de canções virais do Bethel Music. No canto, em frente a uma cruz coberta com tecido dourado de lantejoulas, uma mulher está prostrada e imóvel, com a testa pressionada contra o tapete. Ela não se move durante todo o tempo que estou no santuário.

No fundo da sala, uma fileira de pessoas com fones de ouvido e laptops estilo telemarketing conduzindo sessões de cura via Skype. Um par de telas grandes à nossa frente nos lembra que apenas a equipe do ministério de Betel tem permissão para curar.



Max Whittaker

Alunos do segundo ano da Escola Bethel do Ministério Sobrenatural durante um culto na Igreja Bethel em Redding, Califórnia, 13 de setembro de 2017.

Eu me sento no canto, esperando meu número ser chamado, e vejo um trio de dançarinos proféticos, descalços e carregando lenços coloridos, se reunindo em volta de uma mulher perto de mim que parece muito com se ela tivesse acabado de sair de um tratamento de quimioterapia brutal. Eles perguntam se podem dançar para ela. Ela começa a chorar, segurando a mão do marido, enquanto eles giram em torno dela.

Depois de um tempo, uma mulher interrompe a banda de louvor para nos dizer que há uma piscina de cura se formando na frente do palco. É uma piscina onde o impossível é possível, onde óleo e água se misturam, e aqui vai haver uma cura real, diz ela. À medida que dezenas de pessoas vêm até a piscina, caindo de joelhos ou levantando as mãos, a voz da mulher se torna um canto hipnótico: Óleo e água se misturam aqui, no mundo exterior eles não, mas aqui eles doooo . Óleo e água se misturam aqui ...

A mulher doente e seu marido vão até a piscina e começam a dançar um com o outro, balançando lentamente.

Mais tarde, somos conduzidos a outra sala menor, onde ocorrerá uma cura intensa. Esperamos nossa vez e observamos os curandeiros de Betel fazerem seu trabalho, posicionados em pares na frente de pessoas segurando seus formulários de admissão.

A mulher ao meu lado, que parece ter a minha idade, tem um garotinho se contorcendo no colo. Eu espio seu formulário, que lista apenas duas doenças, rabiscadas em maiúsculas: PARASITAS e DESGOSTO .

Explico desajeitadamente que fui criado como católico, o que quase não é verdade.

Finalmente é minha vez. Então, você não está salvo e não nasceu de novo, certo? Um dos meus curandeiros pergunta, examinando minha forma.

Explico desajeitadamente que fui criado como católico, o que quase não é verdade. Com minha total falta de fé esclarecida, as orações se concentram não apenas em meu joelho, mas em meu próprio relacionamento com Deus, pedindo-lhe que me ajude em minha jornada em direção à fé.

Posso dizer que sou um caso difícil, porque um terceiro curandeiro vem até nós, e depois um quarto. Logo estou cercado por pessoas orando por mim, a mão de uma mulher no meu ombro, outra de joelhos na minha frente, e a força de sua expectativa - desespero, quase - é palpável. Incansavelmente, a cada poucos minutos, eles me perguntam como estou me sentindo, se estou melhor.

Tento desviar algumas de suas perguntas, mas nunca funciona. Quando uma curadora me pergunta o que sinto, digo a ela que sinto sua energia e orações. Ela salta para trás, mas e o seu joelho?

Bem, é uma lesão muito grave, eu tento. Então, acho que pode levar algum tempo.

A mulher parece quase ofendida. Tempo? ela diz. Jesus não precisa de tempo! Jesus pode curar você imediatamente.

Começamos a orar novamente e eu começo a me sentir um pouco desesperado, como se nunca fosse sair daqui. Na próxima vez que me perguntam como está meu joelho, quase automaticamente, sem pensar, minto.

Acho que é mais flexível agora, eu digo. Eu o movo para frente e para trás, e posso ver os olhos dos meus curandeiros se iluminarem. Acho que está melhorando. Obrigada.

Obrigado pai! um deles grita, pegando minha mão. Nós dois estamos, eu acho, aliviados, embora talvez por razões diferentes. Obrigado por começar esta jornada para a cura.

Finalmente acabou, e meus curandeiros me pedem para dar a eles meu formulário de admissão. Quando tiro o papel da prancheta, noto que há um verso também, para ser preenchido pela equipe de Betel: uma lista de verificação chamada Milagres realizados. Inclui ombros e joelhos curados, tumores eletrocutados, câncer curado e endireitamento de membros, além de salvar almas. No final da lista está o próprio milagre que o professor de Stanford disse a Stefan que o converteria: o membro cresceu novamente.

Eu entrego o formulário, me perguntando se eles vão me considerar um milagre realizado. Ao sair da sala, acho que vi um dos meus curandeiros fazer exatamente isso.



Max Whittaker para BuzzFeed News

Alunos do primeiro ano da Escola Bethel do Ministério Sobrenatural durante um culto no Civic Auditorium em Redding, Califórnia, 14 de setembro de 2017.

Uma semana depois , quando estou de volta a Nova York, me coloco na mesa do meu fisioterapeuta, de bruços. O doloroso processo de recuperação da minha lesão envolveu, até agora, forçar meu joelho travado a dobrar um pouco mais a cada consulta, um processo que sempre me faz chorar de dor e às vezes me deixa com lágrimas nos olhos.

Tudo bem, vamos ver como você está, diz ela. Antes de partir para Redding, eu disse a ela para onde estava indo e por quê, e enquanto eu estava deitada na mesa, ela brincou: Talvez você esteja curado! Este pode ser nosso último dia.

Eu aperto meus olhos fechados e a sinto dobrar meu joelho para trás. Uau, ela me diz. Você está indo muito bem. Você tem muito mais flexibilidade, na verdade. Eu diria pelo menos 20 graus.

Tive muito tempo de inatividade em Redding e passei a maior parte dele fazendo fisioterapia - várias horas por dia de trabalho dolorosamente doloroso, deitado no chão do quarto de hotel e usando uma correia para forçar meu joelho a dobrar mais e mais. Mas ainda. Eu me viro para minha fisioterapeuta, e ela e eu trocamos um olhar: apenas uma fração de segundo. ●

CORREÇÃO

13 de outubro de 2017, às 03:01

Uma organização sem fins lucrativos de Bethel aluga o Centro Cívico da cidade de Redding. Em um caso, uma versão anterior desta história disse que a organização sem fins lucrativos comprou o Civic.